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企鹅“远古表亲”身高1.5米 能潜水还会“滑翔”图
华夏经纬网   2007-06-27 13:40:20   
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资料图

  据英国《泰晤士报》26日报道,古生物学家发现,在秘鲁南部海岸出土的一些化石残骸,属于一种巨型的热带企鹅。这种已经绝迹的企鹅身高至少达1.5米,体型大得让研究人员也感到非常震惊。至于目前生活在地球上的最大的企鹅——身高1.2米左右的帝企鹅,在它面前也只能算是个“小个子”。

  喙长达18厘米

  不仅如此,这种巨型企鹅还是目前所有已知水禽中鸟喙最长的。它的喙长达18厘米,比头骨还要长出两倍多。据估计,这种巨型企鹅生活在距今大约3600万年前。

  除了巨型企鹅之外,古生物学家还在秘鲁南部海岸发现了另一种已灭绝的热带企鹅种类。这种热带企鹅身高约0.9米,和现代的国王企鹅个头差不多,它们生活在约4200万年前的远古时期,是目前已知的最古老的企鹅种类之一。

  研究人员表示,这两种企鹅的化石残骸,不仅是最完整的,也是迄今为止发现的最早的残骸。它们对研究现代企鹅的进化过程,以及企鹅在海洋中的分布地点和历史,都提供了全新的角度。

  在发现这些化石残骸之前,科学家一直认为,企鹅一直在高纬度地区,直到1000万年前,才首次游到低纬度的赤道水域生活。但新发现的化石残骸,却将这一时间往前推了整整3000万年。

  科学家认为,自从6500万年前恐龙灭绝之后,地球曾经历了一段历史上温度最高的时期。从大约3400万年前,即南极冰盖形成后,地球的温度才逐渐开始降低。而这两种企鹅在赤道水域生活的时间,都要远远早于地球开始降温的时期。

  由秘鲁、阿根廷和美国科学家共同组成的研究小组,对这些在2005年发现的化石残骸进行了详细的研究。这一研究结果发表在本周的《美国国家科学院汇刊》的网站上。美国北卡罗莱纳州大学的古生物学家朱莉娅·克拉克表示:“我们以前总是倾向于认为,企鹅是习惯低温环境的动物——就连今天生活在赤道区域的小企鹅也是这样。”

  能潜水会“滑翔”

  “但这些新发现的化石,却可以追溯到过去6500万年中地球上最热的一段时间。这些证据表示,企鹅到达低纬度地区的时间,比我们之前的估计还要早3000万年。”克拉克说。

  与此同时,两种新企鹅在进化过程中的各种特征,以及它们的生存年代和分布情况,也使研究人员必须对企鹅的整个“家谱”进行改写。

  和目前地球上生活的企鹅种类不同,身形巨大的远古企鹅拥有长而窄的喙,尤其是巨型企鹅,它的喙特别长,就像长矛一样。克拉克猜测,这种喙很可能是用来帮助高个子的巨型企鹅吞食大型猎物。不仅如此,远古企鹅还能潜到很深的水下,并能像现代“亲戚”那样在水面下优雅地“滑翔”,边滑翔边捉小鱼吃。

  研究人员认为,新发现的这两种企鹅是在地球上的不同区域分别进化的,后来才游到温度更高的赤道水域生活。研究人员相信,巨型企鹅曾在现在的新西兰附近生活,而较小的那种热带企鹅则发源于南极洲。

  现代企鹅难适应高温

  虽然从这两种已经灭绝的企鹅种类身上能够看出,它们愿意离开南半球纬度较高的低温水域,前往水温更高的地方生活,但克拉克博士表示,并不能因此得出结论说,现代企鹅也能适应目前的气候变化所导致的高温环境。

  克拉克博士说:“这些在秘鲁发现的物种是企鹅家族中的早期分支,对现代企鹅而言,它们是相对较远的远房亲戚。”她表示:“目前的全球变暖,发生在一个相对要短得多的时间段里。从这些新化石物种上得到的数据,并不能够证明,气候变暖不会给目前生活在地球上的企鹅带来任何负面影响。”

  一提起企鹅,人们就会想到它们在冰天雪地里一摇一晃的可爱模样。然而,最新的化石残骸却显示, 小巧的企鹅竟拥有身形非常巨大的古代“远房亲戚”。而且,这些“远房亲戚”在3000多万年前,曾生活在温度比现在高得多的赤道水域中。这些“远方亲戚”的发现,也使我们不得不改写企鹅的“家谱”。

  全球现有17种企鹅

  目前,全世界一共生活着17种企鹅,从身高40厘米的蓝色小企鹅,到身高1.2米左右的帝企鹅都有。现代企鹅主要生活在南极洲,但也在赤道附近,如厄瓜多尔的加拉帕戈斯群岛等地出没。

  普通的企鹅身高约65厘米,它们身体强健,善于吃苦且攻击性强,这些习性使它们能在南极严酷的自然条件下生存下来。企鹅也有天敌,那就是贼鸥。贼鸥喜欢在企鹅聚居的上空徘徊,找机会弄走企鹅窝里的蛋或杀死幼企鹅。但贼鸥的行为总会招来企鹅群起而攻之,使贼鸥落荒而逃。

  企鹅不会迷路,因为它们是以太阳座位定向标的。科学家曾在南极捉到5只成年企鹅,在它们身上做了标记,然后转移到离巢地1900千米的地方放掉。10个月后,它们都回到了自己原来的筑巢地。

来源:广州日报

转自中新网

 

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